Рельеф

Кавказ по особенностям своего строения и характеру рельефа подразделяется на Предкавказье, Большой Кавказ, Закавказье. Кабардино - Балкарcкая Республика расположена в центральной наиболее высокогорной части (от 3000 м. и выше) Большого Кавказа, на северных склонах в бассейне Терека.

Республика занимает часть Предкавказской равнины.Значительную часть территории на юге республики занимают горы (северные склоны Большого Кавказа) - эта местность малопригодна для постоянного проживания и хозяйственной деятельности. Высшая точка - гора Эльбрус (5642 м). На юге протягиваются параллельно четыре хребта Большого Кавказа: Меловой, Скалистый, Боковой (высота до 5642 м, г. Эльбрус) и Главный (или Водораздельный). На севере - - предгорья и Кабардинская равнина, пересеченная долинами рек. Главная река - Терек с его левыми притоками: Малкой, Баксаном, Чегемом, Череком, Урухом.

Северо-восточная часть КБР занята Кабардинской равниной. По своему геологическому строению это платформенная структура с герцинским складчатым образованием. Сверху фундамент покрыт мощным чехлом (1000 - 2000 м) четвертичных галечников, песчано-глинистых отложений и лессовидных суглинков. Равнина с еле заметными поднятиями на западе и почти ровная на востоке имеет незначительный уклон. Большая часть поверхности равнины не достигает высоты 450 м; 450-метровая горизонталь проходит с северо-запада на юго-восток, огибая холмистые предгорья, через села Куба и Куба-Таба, город Баксан, поселок Чегем второй, северо-восточную окраину Нальчика, села Псыгансу, Аргудан, Старый Лескен, Урух. От этой линии равнина плавно понижается к северо - востоку, достигая в междуречье Малки и Терека 170 - 180 м. Самое низкое место в пределах КБР находится в долине реки Терек (150 м. над уровнем моря), севернее села Хамидие, при выходе реки за пределы нашей республики.
По Кабардинской равнине протекают основные реки республики и их притоки. Выходя на равнинные пространства, они расширяют свои долины, разбиваются на множество рукавов, протоков. На поверхности равнины четко выделяются песчано-галечные полосы речных долин с характерными террасами из гравия, прикрытые суглинками. Кабардинская равнина разделяется рекой Терек на две части: Большую Кабарду на левом берегу Терека и Малую Кабарду на правом. Это деление условно. Однако территории Малой и Большой Кабарды различаются в значительной степени.
Малая Кабарда - равнина переходящая на северо-востоке в возвышенности. Это передовые горные хребты Терский и Кабардинский. Терский хребет с западным отрогом - Арикским хребтом имеет широтное простирание. Северные склоны плавно понижаются к Мало-Кабардинскому оросительному каналу, а южные имеют ярко выраженный уклон (20 градусов и более). Здесь на почти ровной поверхности выделяются вершины Урушевы (430 м) и Хутоко (133 м). 
С юга к Терскому хребту примыкает Кабардинский хребет, являющийся северным отрогом Сунженского хребта. Он возвышается над окружающимися равнинами на 150 - 200 м. в районе сел Верхний Акбаш и Нижний Акбаш. Хребет сильно сглажен в вершинной части на пространстве до Верхнего Курпа, где наблюдается еще одно поднятие - гора Арик-Папца (510 м). Таким образом, Кабардинский хребет двумя ступенями, каждая высотой примерно 180 - 200 м., понижается на западе к долине реки Терек.
Главный Кавказский хребет ограничивает территорию КБР с юга и юго-запада. Сложен древнейшими докембрийскими породами: кристаллическими сланцами, гнейсами, кварцитами, прорванными гранитными интрузиями. Их обнажения встречаются повсеместно. Главный Кавказский хребет - это непрерывная горная цепь, покрытая вечными снегами и ледниками. В далекие геологические эпохи здесь происходили неоднократные вертикальные и горизонтальные движения. Свидетельством этого являются системы трещин и разломов различных направлений и разной протяженности. Горные склоны с крутыми уступами, отвесными стенами рассечены долинами верховий рек на отдельные блоки и массивы. Гребень Главного Кавказского хребта имеет скалистую, зубчатую поверхность с острыми саблевидными и пикообразными вершинами. Средние его высоты составляют 4000-5000 м. Наиболее известные вершины в пределах КБР: Шхельда (4368 м), Техтинген (4617 м), Джангитау (5058 м), Шхара (5068 м). В седловинных, наиболее пониженных частях между горными массивами находятся перевалы через Главный Кавказский хребет. Они простираются с северо-запада на юго-запад в такой последовательности: Накра (Донгуз - Орунбаши 3202 м), Бечо (3367 м), Местия (3757 м), Твибер (3607 м), Китлод (3629 м), Цаннер (3887 м), Шариавцаг (3434 м), Гзевцек (3462 м). Перевалы имеют разную степень проходимости, а период их действия определяется теплым временем года: с июня по ноябрь - на западе и с июня по август - на востоке. 
К северу от Главного Кавказского хребта параллельно ему протянулся Боковой хребет. Он отделен от Главного Кавказского хребта глубоким межгорным понижением - впадиной, проходящей по линии разлома земной коры. Понижение очень узкое на западе в районе Эльбруса и немного расширяется к востоку от него до 11 км. Оно разделено на изолированные участки короткими перемычками (3-5 км), являющиеся соединительным звеном Главного и Бокового хребтов.
В отличие от Главного Кавказского хребта, Боковой хребет не представляет единой непрерывной цепи гор, а разделен на самостоятельные горные массивы поперечными разломами. И еще одна очень важная особенность: на Боковом хребте расположено несколько горных узлов - область пересечения горных хребтов, расходящихся в равные стороны (массивы Эльбрус, Адылсу, Адырсу и др.).
Боковой хребет достигает больших высот, чем Главный Кавказский. На нем находятся вершины высотой более 5000 м.: Эльбрус ( 5642 м), Дыхтау (5402 м), Кошхатау (5151 м), Пик Пушкина (5033 м), Мижерги (5025 м) и другие. Северные отроги Бокового хребта простираются почти до Скалистого хребта (хребты Адырсу, Коргашинлитау), постепенно понижаясь до 3000-3200 м. 
Среди пятитысячников Бокового хребта выделяется гора Эльбрус - самая высокая точка Кавказа и России.  Эльбрус - это молодой вулкан, имеющий коническую форму с диаметром основания около 18 км. Его относительная высота достигает 2500 м. Вулканический массив имеет две вершины: западную (5642 м) и восточную (5621 м) с седловиной на высоте 5322 м. На восточной вершине имеется кратерная воронка диаметром около 200 м. и глубиной до 80 м. Диаметром кратера западной вершины примерно 500-600 м. а его глубина около 200-300 м. Эльбрус - крупнейший центр современного оледенения. Обе его вершины покрыты сплошным фирновым покровом, от которого расходятся в разные стороны 23 ледника. Общая площадь вечных снегов и льдов на Эльбрусе достигает 144, 5 квадратных километров. Наиболее известные ледники - Большой и Малый Азау и Терскол. До высоты 4000 м. склоны Эльбруса сравнительно пологи, но выше крутизна их достигает 50 - 60 градусов.
Высокогорья Большого Кавказа, понижаясь в северо-восточном направлении, постепенно переходят в среднегорья. Обширная межгорная котловина, называемая Северо-Юрской, отделяет Боковой хребет от Скалистого хребта и протягивается полосой различной ширины. Ее наибольшая ширина приходится на область к северу от Эльбруса и составляет 30-35 км, наименьшая на юго-востоке республики (до 10 км). Северо-Юрская котловина по своему геологическому строению отличается от своей зоны Большого Кавказа и сложена глинистыми сланцами, песчаниками нижнего и среднего мела, известняками, мергелями, доломитами верхней юры. Ее внутренние пространства прорезаны долинами рек: Малка, Баксан, Чегем, Черек. В результате образовались платообразные водораздельные возвышенности высотой 2000-2500 м. 
Северной границей Северо-Юрской котловины являются южные склоны Скалистого хребта, который выделяется своей ассиметричностью: южные склоны обрывистые, почти отвесные на многих участках, а северные пологие. Свое название хребет получил из-за высокого скалистого уступа южного склона. Здесь выходят на поверхность верхнеюрские известняки, которые на севере перекрываются песчано-глинистыми, более рыхлыми породами нижнего мела.
Абсолютные высоты здесь в среднем достигают 3000 м., а отдельные вершины в гребневой части поднимаются значительно, а отдельные вершины в гребневой части поднимаются значительно выше этой отметки: Ламутская (3176 м), Каракая (3646 м), Иткаябаши (3197 м), Суукауказская (3497 м), Мехтыген (3154 м).
Реки, текущие с Главного Кавказского хребта, разделили Скалистый хребет на ряд отдельных массивов. При пересечении Скалистого хребта их долины сильно сужаются, образуя узкие и глубокие с отвесными стенами каньоны.
К северу от Скалистого хребта в пределах Кабардино - Балкарии находится Пастбищный хребет. Он выражен только на участке между Джинальским хребтом на северо-западе и рекой Черек-Балкарский на юго-востоке. Пастбищный хребет по форме склонов напоминает Скалистый. Пласты верхнемеловых известняков, доломитов, мергелей обнажаются на юге крутым обрывом, а на севере наклонно падают под небольшим углом (14 градусов). В рельефе Пастбищного хребта четко прослеживается вулканические плато: Нижне-Чегемское (2073 м) - на водоразделе между реками Баксан и Чегем и Шауханское (2759 м) - в истоках реки Нальчик. Выровненные поверхности плато сложены андезитами, липаритами, туфами. Преобладающие высоты Пастбищного хребта 1400 - 1700 м. Наиболее известные его вершины - Баштюз (2151 м), Сухаяла (1836 м), Бруколбаши (1753 м), Чирахкенд (1759 м).
Крайний северный хребет Большого Кавказа - Лесистый. Как и Пастбищный хребет, он не протягивается сплошной цепью по всей территории Кабардино-Балкарии, но в отличии от него Лесистый хребет появляется на юго-востоке. Его географические границы на севере находятся в окрестностях селения Кенделен, а на юге Лесистый хребет имеет продолжение за пределами республики, в Северной Осетии - Алании.
Лесистый хребет самый низкий, поэтому горы иногда теряют контуры четко выраженного хребта. В отличие от других хребтов северного склона Большого Кавказа поверхность Лесистого хребта более сглаженная, склоны пологие, вершины округлые. Сложен он осадочными породами мелового и палеогенового времени: известняками, глинистыми сланцами, песчаниками. Преобладающие высоты 1000-1100 м. с вершинами Издара (1326 м), Лысая (1100 м). Вершины и склоны Лесистого хребта покрывают густые склоны широколиственного леса.
Пастбищный и Лесистый хребты на северо-востоке оконтурены полосой предгорий, сложенных морскими осадочными породами неогена: известняками, мергелями, песчанниками. Это преимущественно остепенные холмистые пространства в среднем от 500 до 800 м высотой. Высота отдельных вершин превышает 800 м, и в рельефе они четко выражены, например Кызбурун (913 м). Постепенно теряя черты всхолмленности, эта северная часть предгорий на востоке переходит в равнины.

Между реками Кишпек и Нальчик предгорья разрываются и вклинивается равнина, примыкающая непосредственно к Лесистому хребту. Возвышенные предгорья снова появляются к юго-востоку от Нальчика и протягивается до границы с Северной Осетией - Аланией. Долины рек Нальчик, Аргудан, Лескен, Урух расчленили их на самостоятельные холмы высотой 700 - 800 м., над которыми возвышаются вершины Шитхала (837 м), Аушигер (991 м), Нартан (1009 м). Возвышенные предгорья заняты на севере степной, а на юге лесостепной зоной.